Un jury de l’Ohio condamne George Wagner IV pour le meurtre de la famille Rhoden en 2016

WAVERLY, Ohio – En fin de compte, l’un des procès pour meurtre les plus complexes et les plus coûteux de l’Ohio s’est soldé par la parole d’un frère contre celle de l’autre.

Mercredi, les jurés du comté de Pike ont condamné George Washington Wagner IV, 31 ans, pour les 22 chefs d’accusation auxquels il a été confronté lors du meurtre en avril 2016 de huit membres d’une famille du sud de l’Ohio, la plupart abattus à plusieurs reprises dans la tête – plusieurs pendant leur sommeil – dont deux jeunes mères avec des nourrissons couchés à côté d’eux.

Le jury de neuf femmes et trois hommes a délibéré un peu plus de sept heures mercredi après avoir entendu 60 témoins et visionné près de 5 000 éléments de preuve comprenant des photos de scènes de crime et d’autopsie lors d’un procès qui s’est étalé sur 13 semaines.

Wagner IV, qui n’a montré aucune émotion mercredi, risque la prison à vie pour son implication dans le meurtre de Christopher “Chris” Rhoden Sr., 40 ans ; L’ex-épouse de Chris Rhoden, Dana Manley Rhoden, 37 ans; leurs enfants, Clarence « Frankie » Rhoden, 20 ans, Hanna May Rhoden, 19 ans, et Christopher « Chris » Rhoden Jr., 16 ans ; la fiancée de Frankie, Hannah Hazel Gilley, 20 ans ; le frère de Christopher Sr., Kenneth Rhoden, 44 ans; et leur cousin Gary Rhoden, 38 ans. Il sera condamné à la mi-décembre.

Plusieurs membres des familles Rhoden et Manley, qui se sont assis stoïquement chaque jour du procès, ont haleté et pleuré lorsque le juge des plaidoyers communs du comté de Pike, Randy Deering, a lu le verdict de culpabilité pour chaque accusation, y compris huit chefs de meurtre aggravé.

Tony Rhoden, frère, oncle et cousin des victimes, a remercié les procureurs, les jurés et “les citoyens de l’État de l’Ohio d’avoir porté ce fardeau qui n’aurait jamais dû arriver à cette famille”.

Il a dit que Wagner IV est un humain qui a perdu son humanité le 22 avril 2016.

“Je suis désolé pour lui”, a déclaré Rhoden devant le palais de justice juste après la lecture des verdicts.

Rhoden, qui a saisi la main de sa mère, Geneva Rhoden, a déclaré que la force de la famille les avait soutenus pendant les années épuisantes de l’enquête et du procès. Il le sera à nouveau lors du procès du père de Wagner IV, George “Billy” Wagner, 52 ans, qui fait face aux mêmes accusations. Son procès devrait commencer l’année prochaine.

Tony Rhoden a déclaré que le verdict lui avait apporté « un peu de paix. Nous avons encore un long chemin à parcourir. Nous y arriverons parce que nous sommes une famille.

“Pas d’autre choix que de tuer Hanna”

Le procès a opposé un frère à un frère – et une mère à son fils aîné – dans une partie du pays où la loyauté envers la famille s’est longtemps avérée la meilleure voie de survie. L’affaire a également amené des jurés dans les entreprises criminelles de la famille Wagner, notamment le trafic de drogue, le vol à petite et à grande échelle, l’incendie criminel à des fins lucratives, la mise au rebut de métal et l’échange d’armes à feu.

Selon les procureurs, le dernier acte criminel de la famille était un meurtre pour obtenir la garde exclusive d’une fille partagée par Hanna Rhoden et Edward “Jake” Wagner. Le Washington Post ne nomme pas l’enfant, qui, selon Tony Rhoden, est bien soigné sans donner de détails.

Jake Wagner, 30 ans, et sa mère, Angela Wagner, 52 ans, ont témoigné que la famille avait tué pour protéger l’enfant, dont ils étaient convaincus qu’il avait été agressé par un membre de la famille Rhoden. Cette allégation n’a jamais été étayée, a déclaré mardi le procureur spécial Andrew Wilson aux jurés, car ce n’était pas vrai.

Dans un témoignage effrayant et pragmatique, Jake Wagner a déclaré: “Je n’avais pas d’autre choix que de tuer Hanna”, la mère de son enfant. Le père, le frère aîné et l’oncle d’Hanna Rhoden ont été pris pour cible, a témoigné Jake Wagner, parce que son père, Billy Wagner, craignait qu’ils ne se vengent de sa mort “comme des tireurs d’élite sur une colline”.

Les autres victimes ont été tuées simplement parce qu’elles étaient chez elles et qu’elles seraient témoins des crimes, a-t-il témoigné.

Jake Wagner a déclaré qu’après avoir assemblé des silencieux, acheté un brouilleur de téléphone et un détecteur de bugs et piraté des comptes de médias sociaux, lui, son frère et son père se sont rendus au domicile de Chris Rhoden Sr., où le meurtre a commencé.

Il a dit que le plan était que son frère, armé d’un fusil SKS, tire sur Rhoden Sr. Mais quand son frère n’a pas tiré, a déclaré Jake Wagner, il a saisi l’arme et a tiré à la place, tirant sur Rhoden Sr. dans la section médiane.

Jake Wagner, qui a plaidé coupable en avril 2021, a témoigné qu’il avait tué cinq des victimes avec une arme de poing Walther Colt 1911 de calibre .22 et que son père en avait tué trois avec une arme de poing Glock de calibre .40. Il a déclaré que son frère n’avait tué aucune des victimes.

Dans le cadre de sa négociation de plaidoyer, son témoignage a supprimé la peine de mort de son cas et de ceux de son frère et de son père. Il a été condamné à huit peines consécutives de prison à perpétuité sans libération conditionnelle, plus 160 ans. Sa mère a également plaidé coupable en 2021 et les procureurs ont abandonné les accusations de meurtre contre elle. Elle purgera 30 ans de prison dans le cadre d’un accord de plaidoyer qui exigeait son témoignage contre son fils et son mari.

Wilson, le procureur, a déclaré aux jurés que même si Wagner IV n’avait pas tiré avec une arme à feu, il était complice de la planification, de l’exécution et de la dissimulation des meurtres. Et, a-t-il soutenu, la loi de l’Ohio stipule que la complicité le rend coupable des meurtres.

Dans les derniers jours du procès, Wagner IV a stupéfié les procureurs et les spectateurs lorsqu’il a pris la barre des témoins et a nié à plusieurs reprises avoir eu connaissance avant, pendant ou après les meurtres du complot de sa famille.

Son avocat John Parker lui a demandé : « Si l’un d’eux était venu te voir et t’avait demandé de participer à quelque chose comme ça, que penses-tu que tu aurais fait ?

Wagner IV a répondu: “Eh bien, première chose: je n’aurais pas cru que ma famille serait capable de faire quelque chose de cette ampleur.”

Il a ajouté : « Le vol est une chose ; le meurtre est une chose entièrement différente.

Une enquête exhaustive

Le gouverneur de l’Ohio Mike DeWine (R), qui était le procureur général de l’État au moment des meurtres, et les procureurs dans l’affaire ont félicité les agents, les analystes et les médecins légistes du Bureau of Criminal of Investigation de l’État pour leur travail tenace dans l’affaire. Sans eux, ils ont tous convenu, l’affaire n’aurait pas été résolue.

«Ils ont monté cette affaire. Ils ont compris ce qui semblait parfois être un motif aussi invraisemblable : la garde d’un enfant. Le meurtre de huit innocents. Mais ils l’ont fait », a déclaré DeWine mercredi lors d’une conférence de presse à Columbus.

Le procureur du comté de Pike, Rob Junk, s’est étouffé à plusieurs reprises mercredi soir en disant: “Le bien a gagné aujourd’hui et le mal a perdu.”

Il a exprimé sa gratitude pour l’aide considérable que son comté a reçue dans cette affaire.

« Nous sommes un pays pauvre. Nous sommes toujours un pays pauvre. … Mais nous avons beaucoup de bonnes personnes ici », a-t-il déclaré, ajoutant que l’État et les autorités locales ont fourni des fonds et des ressources au comté au fil des ans. “Il n’y a aucun moyen que nous aurions pu faire cela seuls.”

Au cours du procès, des analystes et des scientifiques ont témoigné de la manière dont ils ont pu rassembler des preuves clés dans l’affaire, notamment :

  • Pistolets et silencieux : Jake Wagner a conduit les enquêteurs vers les trois armes qu’il a déclaré avoir tenté de scier en morceaux et de brûler après les meurtres avant de les enterrer dans du ciment dans des seaux de cinq gallons que la famille a cachés dans l’étang de ses grands-parents. L’examinateur des armes à feu du BCI, Matthew White, a extrait les pièces et les pièces des seaux, les a reconstruites et les a testées. Ces douilles correspondaient aux douilles que les enquêteurs ont récupérées au domicile de la famille Wagner.
  • Chaussures et empreintes de chaussures sanglantes : les enquêteurs ont comparé des empreintes de chaussures sanglantes sur une scène de crime à deux paires de chaussures qu’Angela Wagner a achetées pour ses fils chez Walmart avant les meurtres.
  • Un ordinateur portable Wagner: l’analyste du renseignement criminel Julia Eveslage a déclaré qu’elle avait passé au peigne fin des centaines de milliers de messages sur les réseaux sociaux et trouvé un message Facebook d’Hanna Rhoden disant que les Wagner devraient la tuer avant qu’elle ne renonce à la garde de sa fille, ce que les procureurs dit était l’impulsion pour le crime.
  • Écoutes téléphoniques: Eveslage a guidé les jurés à travers des conversations enregistrées entre Jake et George Wagner qui ont donné aux jurés un aperçu de la dynamique familiale contrôlante, a déclaré la procureure spéciale Angela Canepa.

Wilson et Canepa ont applaudi le travail des agents, ajoutant qu’ils étaient impressionnés par la résilience, la patience et la force des familles Rhoden, Manley et Gilley.

S’adressant à la famille lors de la conférence de presse mercredi soir, Wilson a déclaré: «Vous vous êtes comporté avec grâce. Vous vous êtes comporté avec dignité et vous vous êtes comporté avec modération. Et je serai à jamais étonné de votre capacité à le faire. Et, vraiment, ce que vous avez fait, c’est que vous avez bien représenté votre famille. Je suis sûr qu’ils seraient si fiers du fait que vous soyez resté vigilant pour eux.

Chris Graves est professeur adjoint de journalisme à l’Université du Nebraska à Lincoln.

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