Crash d’un avion dans le Maryland : lors d’un appel au 911, un pilote cite des problèmes de visibilité

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Depuis le cockpit, Patrick Merkle a estimé que son avion s’était retrouvé à 60 à 100 pieds du sol, épinglé à une ligne électrique à un angle de 45 degrés. Vingt minutes après l’accident, sans échelle sur place ni sauveteurs en train de grimper, lui et son passager ont envisagé de sortir de l’avion et de sauter sur la tour.

“Je viens de déplacer le panneau qui nous laisse assez de place pour sortir”, a calmement dit Merkle, 66 ans, au répartiteur du 911. “Je pense que c’est plus sûr dehors.”

Son avion monomoteur s’est empêtré dans des lignes électriques dans le comté de Montgomery vers 17 h 30 dimanche, et il craignait que l’avion ne se détache de la tour. L’avion se déplaçait déjà avec le vent, a-t-il dit, alors qu’il implorait de l’aide. Lui et sa passagère, Janet Williams, commençaient à avoir froid. Son nez saignait. Elle a potentiellement eu une fracture des côtes. Tous deux avaient des blessures à la tête.

“Je suis juste préoccupé par notre situation et la possibilité que nous puissions nous échapper de cette tour”, a déclaré Merkle à la répartitrice Laurel Manion, continuant à décrire leur emplacement et leurs blessures. “Ce ne serait pas une distance de survie.”

Enquête fédérale en cours sur le crash d’un avion qui a percuté des lignes électriques dans le Maryland

Les enregistrements des appels au 911 que Merkle et Williams ont effectués peu de temps après leur crash dimanche offrent de nouveaux détails sur l’épreuve qui a duré des heures et sur ce qui aurait pu être pris en compte dans l’accident de l’avion sur les lignes de transmission de Pepco. L’accident s’est produit à environ un mile de leur destination à l’aéroparc du comté de Montgomery dans la région de Gaithersburg.

Merkle, joint par téléphone mardi, a déclaré que c’était “absolument un miracle” que lui et Williams, 65 ans, soient en vie. “Combien de personnes sont assises à 150 pieds du sol et s’inquiètent de savoir si elles vont même pouvoir survivre ou non?” il a dit. (La police de l’État du Maryland a initialement signalé des âges différents de ceux indiqués par Merkle et Williams dans l’audio du 911.)

Merkle est sortie de l’hôpital lundi. Williams devait être libéré mardi, a déclaré Merkle.

La cause de l’accident n’a pas été déterminée. Le National Transportation Safety Board, qui dirige l’enquête, a déclaré que l’enquête se poursuivait et que l’avion serait transféré mardi dans une installation pour analyse. Une mise à jour sur l’accident n’est pas attendue avant des semaines, a déclaré mardi la porte-parole de l’agence, Sarah Sulick.

Le temps dans la région de Washington au moment de l’accident était brumeux et pluvieux, mais il n’était pas clair si ces conditions avaient été prises en compte dans l’accident.

Merkle a déclaré mardi qu’il attendait d’être interrogé par le NTSB et a refusé de commenter davantage, citant l’enquête en cours. Les enregistrements du 911, cependant, offrent des indices sur ce qui aurait pu mal tourner.

« Que s’est-il passé exactement avant le crash ? Était-ce, genre, un problème de visibilité ? Manion a demandé au pilote alors qu’elle essayait de les garder calmes.

“Oui, totalement une visibilité…” dit-il. « Nous cherchions l’aéroport. Je suis descendu à l’altitude minimale et puis apparemment, je suis descendu un peu plus bas que je n’aurais dû.

L’accident a envoyé les sauveteurs dans un effort complexe pendant la nuit pour amener la paire et l’avion en toute sécurité au sol. L’accident a provoqué des pannes de courant généralisées, incité le district scolaire du comté à annuler des cours et ravivé les inquiétudes concernant la sécurité autour d’un aéroport régional où au moins 30 accidents se sont produits à proximité au cours des quatre dernières décennies.

Le personnel d’urgence répondant aux appels au 911 – y compris celui de Merkle depuis le siège du pilote – a rencontré une scène difficile dans l’obscurité brumeuse du soir. L’avion a été logé parmi des lignes à haute tension après avoir touché deux pylônes électriques. Le vent se levait et l’avion était si haut qu’aucune échelle standard ne pouvait l’atteindre.

Dans l’avion, le duo commençait à s’inquiéter.

“Veuillez vous dépêcher”, a plaidé Williams moins d’une heure après l’accident. « Je commence vraiment à m’inquiéter. L’avion se déplace définitivement du vent. Donc, quoi qu’ils fassent, ils doivent commencer à le faire.

Merkle s’inquiétait du temps qu’il faudrait aux sauveteurs pour arriver : Il semble que cela va prendre un certain temps avant qu’ils n’arrivent ici.

Au centre de répartition du 911, Manion les a rassurés que les sauveteurs travaillaient sur un plan. Elle a dit qu’elle resterait en ligne jusqu’à ce que le personnel d’urgence les atteigne. Lorsque le couple a parlé de s’agripper à la tour, elle les a avertis des lignes électriques sous tension.

Un pilote et un passager secourus après que l’avion se soit emmêlé dans des lignes à haute tension dans le Maryland

La grande préoccupation, a-t-elle dit, était que “vous allez vous faire électrocuter”. Elle leur a demandé de “rester dans l’avion, de rester immobile”, ajoutant que le personnel d’urgence “travaillait sur un plan”.

Dans une interview, Manion, 22 ans, a déclaré qu’elle avait pris des appels de routine après le début de son quart de travail à 15 heures. Puis vint un appel d’un témoin au sol signalant un accident d’avion.

“Après cela, j’ai repris le téléphone et puis, bien sûr, c’était le pilote”, a déclaré Manion. Elle est restée en ligne avec eux pendant environ une heure et demie, jusqu’à ce que les communications soient restreintes pour économiser la batterie de leur téléphone portable.

Lorsque Merkle et Williams lui ont dit qu’ils voulaient sortir, elle a demandé conseil aux pompiers et a appris que la tour était électrifiée. Manion a déclaré qu’elle avait rassuré Merkle et Williams que l’endroit le plus sûr était à l’intérieur de l’avion. Le couple a ensuite noté à Manion que même s’ils essayaient de se sauver, il n’y avait pas de place pour se tenir sur la tour.

Les équipages ont dû stabiliser l’avion sur la tour avant de tenter un sauvetage. Les équipes des services publics ont dû couper l’alimentation des lignes. Sept heures plus tard, les intervenants ont utilisé deux camions-grues à flèche pour sortir la paire, et l’avion a été abaissé au sol vers 3 h 30 lundi, soit 10 heures après l’accident.

“Ils étaient plutôt calmes”, Manion a dit. « Je ne sais pas à quel point j’aurais été calme si j’avais été à leur place. Et c’est exactement ce à quoi j’essayais de penser tout le temps que je les rassurais.

Dan Morse a contribué à ce rapport.

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