Le rover Mars Perseverance de la NASA déterre des indices dans la chasse à la vie

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Au fond d’un cratère peu profond sur Mars, le Le rover Persévérance de la NASA a frappé ce que les scientifiques espèrent, c’est payer la saleté. Les roches martiennes excavées par le rover montrent des signes d’un passé aquatique et sont chargées du type de molécules organiques qui sont à la base de la vie telle que nous la connaissons.

Les scientifiques collaborant à la mission affirment également que les échantillons de roche, que le rover a mis en cache dans des tubes pour un futur retour sur Terre, ont la bonne recette chimique pour conserver des preuves de la vie martienne ancienne, si elle a jamais existé.

La nouvelle recherche Persévérance est détaillée dans trois études approfondies publiées mercredi, une dans la revue Science et deux dans la revue Science Advances. La les rapports de journaux sont très techniques et dépourvus de battage médiatique – osant être ennuyeux comme de la saleté – mais les scientifiques impliqués les traduisent en un récit plus excitant.

“C’est incroyable. Dans presque toutes les roches, nous trouvons des matières organiques », a déclaré Abigail Allwood, géologue au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, qui exploite le rover et la mission plus large Mars Sample Return.

L’une des études a conclu que les roches du cratère ont subi trois événements différents au cours desquels elles ont été exposées à l’eau.

“De manière cruciale, les conditions dans la roche à chaque fois que l’eau a migré à travers elle auraient pu soutenir de petites communautés de micro-organismes”, a déclaré l’auteur principal Michael Tice, géologue à la Texas A&M University, dans un e-mail. Dans une interview ultérieure, il a ajouté: “Nous ne le saurons pas tant que nous n’aurons pas ramené les échantillons sur Terre.”

Le 18 février 2021, la NASA a réussi à faire atterrir le rover Persévérance sur Mars. Voici une vidéo en direct de l’atterrissage. (Vidéo : NASA, Photo : NASA/NASA)

La persévérance a fait un atterrissage dans le mille dans Jezero Crater le 18 février 2021, et le parcourt depuis, mettant en cache des échantillons de roche en cours de route pour un examen ultérieur sur Terre. Il s’agit d’une mission ambitieuse en plusieurs phases qui nécessitera que la NASA et son partenaire, l’Agence spatiale européenne, envoient un autre véhicule à la surface de Mars avec la capacité de lancer des échantillons en orbite. Un vaisseau spatial ramènerait ensuite ces échantillons sur Terre pour des recherches en laboratoire. Le calendrier précis reste à déterminer, mais la NASA espère avoir les échantillons sur son propre terrain au début des années 2030.

Cette étude de Mars fait partie de l’efflorescence du jeune champ de astrobiologiequi comprend la recherche de mondes potentiellement habitables et le premier exemple de vie extraterrestre. Malgré les efforts de générations de scientifiques, et nonobstant les affirmations des passionnés d’OVNI, la découverte de la vie au-delà de la Terre reste une aspiration.

Même trouver des substances organiques – des molécules favorables à la vie avec des combinaisons de carbone, d’hydrogène et d’oxygène – est loin de découvrir la vie ou même la preuve de sa présence dans le passé. Ces molécules peuvent être d’origine biologique ou non biologique.

Pourtant, Mars est au centre des recherches de la NASA car elle présente de nombreux traits favorables. Mars ressemblait probablement beaucoup plus à la Terre il y a environ 3 milliards d’années, avec des conditions plus chaudes et plus humides. La vie a peut-être existé simultanément sur Terre et sur Mars, et il est possible qu’elle soit née sur Mars et se soit propagée sur Terre via des météorites. Et bien que la surface soit maintenant une friche aride, la planète pourrait avoir de l’eau liquide en quantités importantes sous la surface, et peut-être une vie « cryptique ».

Bien que le rover Persévérance ne dispose pas d’instruments pour détecter chimiquement les organismes vivants s’ils existent aujourd’hui, ses instruments donnent aux scientifiques la possibilité d’étudier la surface martienne à un niveau de détail jamais possible auparavant.

L’un des nouveaux articles examinant de plus près la chimie de Mars a surpris les géologues. Ils avaient supposé qu’ils allaient déterrer un tas de roches sédimentaires. Au lieu de cela, les roches sont volcaniques.

Jezero Crater s’est formé lors d’un événement d’impact – une roche claquant sur Mars – il y a au moins 3,5 milliards d’années. Le cratère peu profond contenait clairement de l’eau il y a longtemps. Cela a pu être déterminé à partir d’images orbitales montrant les vestiges d’un delta où une rivière se jetait dans le lac. Les géologues planétaires avaient supposé que le fond du cratère était recouvert de roche sédimentaire, formée de terre et de débris qui s’accumulaient lentement au fond du lac.

Si une telle roche sédimentaire a jamais existé, elle a disparu maintenant. Il s’est peut-être érodé, a déclaré Tice. Le manque de roche sédimentaire pourrait signifier que le lac n’a pas duré très longtemps, ce qui serait décevant pour les astrobiologistes. La vie telle que nous la connaissons a besoin d’eau et il faut du temps pour que des formes de vie plus complexes évoluent. Si le lac ne s’était pas attardé, la vie aurait peut-être eu du mal à s’enraciner.

Les roches volcaniques ne sont cependant pas une déception, car elles conservent de nombreuses informations sur le passé martien, y compris la présence de molécules organiques, ont déclaré les scientifiques. La présence de matière organique sur Mars avait été confirmée lors de missions précédentes, mais leur nature et leur chimie précises ne peuvent être discernées par ce type de recherche à longue distance et nécessiteront un examen minutieux en laboratoire sur Terre, selon Bethany Ehlmann, scientifique planétaire à Caltech et co-auteur de deux des nouveaux articles.

“Sont-ils simplement des matières organiques qui se sont en quelque sorte lavées dans le système – peut-être à partir de matériaux météoritiques qui ne faisaient qu’une partie de l’eau ? Ce serait le moins excitant. Ou s’agit-il de petites niches de vie microbienne vivant dans les cavités de ces roches ? Ce serait le plus excitant », a déclaré Ehlmann.

Elle a ajouté que le rover “collecte un ensemble impressionnant d’échantillons pour révéler l’histoire environnementale de Mars sous toutes ses formes – l’histoire volcanique, l’histoire de l’eau, la relation entre les matières organiques et ces environnements riches en eau”.

Tout cela est une tentative pour résoudre le mystère fondamental de Mars : qu’est-ce qui a mal tourné ? Comment, quand et pourquoi cette planète apparemment propice à la vie s’est-elle transformée en un endroit si hostile ? La planète rouge n’est peut-être pas une planète morte – le rapport du coroner est incomplet – mais elle y ressemble certainement.

Les scientifiques pointent du doigt quelque chose qui manque à Mars aujourd’hui : un champ magnétique global comme celui de la Terre. Un tel champ protège notre atmosphère des effets corrosifs du vent solaire – des particules à haute énergie provenant régulièrement du soleil qui peuvent éliminer les molécules plus légères. Mars manque également de tectonique des plaques, le processus géologique qui, sur Terre, recycle la croûte et continue de cracher de l’eau et des laves riches en nutriments à travers les volcans actifs.

Quelque part en cours de route, le champ magnétique de Mars s’est éteint, puis il est devenu un autre type de planète. Il a perdu presque toute son atmosphère. C’est devenu un monde désertique glacial. La rapidité avec laquelle cela s’est produit est inconnue, mais c’est quelque chose qui pourrait être révélé par les roches volcaniques dans le cratère.

Le magma contient une certaine quantité de fer, qui est sensible au magnétisme d’une planète. Au fur et à mesure que la lave se refroidit, elle se cristallise en roche ignée, gelant les électrons dans les minéraux contenant du fer en motifs qui pourraient révéler les caractéristiques d’un champ magnétique, telles que son orientation.

Benjamin Weiss, scientifique planétaire au MIT et co-auteur de deux des articles, a déclaré dans un e-mail : « Dans l’ensemble, nous sommes en fait très chanceux qu’il y ait des roches ignées dans le cratère, et que nous ayons atterri juste dessus. , car ils sont idéaux pour déterminer les âges et étudier l’histoire passée du champ magnétique de Mars.

Une fois que la mission pourra renvoyer sa précieuse collection de roches sur Terre, les scientifiques pourront enfin dire si la vie a déjà trouvé un pied sur Mars – ce qui soulèverait de nouvelles questions quant à savoir si, malgré la transformation spectaculaire de la planète, la vie a réussi à persévérer. .

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