Kherson : dans la bataille pour la ville ukrainienne récemment libérée


Près de la ville de Kherson, Ukraine
CNN

Du métal mutilé, des débris calcinés et du verre brisé recouvrent le sol alors qu’une unité de reconnaissance ukrainienne prend d’assaut un centre de commandement russe à la périphérie de la ville récemment libérée de Kherson.

“Venez par ici”, crie soudain l’un des soldats ukrainiens. “Apportez la civière et la trousse de premiers soins ici.”

Quelques instants plus tard, un soldat russe sort d’un bunker, blessé à l’arrière des jambes. Il est pris en charge par des soldats ukrainiens qui le placent face contre terre et lui appliquent les premiers soins.

« Nous avons été coincés ici et tout le monde a couru », raconte-t-il aux soldats ukrainiens. « Je suis tombé et je suis resté là jusqu’au soir. Ils sont venus et ont pris mon capitaine et c’était tout. Ils ont dit qu’ils reviendraient pour moi mais personne n’est venu.

L’échange a été enregistré par l’équipe de reconnaissance et partagé avec CNN. Il offre un aperçu précieux de la bataille exténuante pour la ville clé du sud de l’Ukraine, Kherson, qui a abouti au retrait russe d’une bande de terre sur la rive ouest du fleuve Dnipro au début du mois, un revers majeur pour la guerre du Kremlin.

L’unité ukrainienne affirme que le russe soldat a été emmené en lieu sûr et ses blessures soignées. Mais beaucoup de ceux qui ont été envoyés ici par le Kremlin ont été confrontés à un résultat très différent.

“Ils ont subi de grosses pertes ici”, a déclaré le chef de l’unité de reconnaissance Andrii Pidlisnyi à CNN, en examinant cela avec certaines des autres images que lui et son unité ont recueillies au cours des derniers mois.

Le capitaine de 28 ans, dont l’indicatif d’appel est “Sneaky”, a été à la hauteur de son nom autour des positions russes.

Ses forces ont opéré si près des lignes ennemies qu’elles disent pouvoir entendre des soldats russes parler, cuisiner ou couper du bois. L’unité a identifié des cibles à la fois visuellement et à l’aide de drones, puis a transmis les coordonnées à l’artillerie ukrainienne pour le ciblage.

Cette unité comprend certains des volontaires internationaux les mieux formés qui sont arrivés en Ukraine depuis le début de la guerre. Originaires des États-Unis, de Grande-Bretagne, de Nouvelle-Zélande et d’Allemagne, aux côtés d’autres pays européens, ces volontaires ont servi leurs armées respectives dans le passé et certains ont déjà combattu avec les forces kurdes contre ISIS en Syrie.

Dans une vidéo de drone partagée avec CNN, on voit des soldats de Moscou courir dans une tranchée tandis que des obus d’artillerie pleuvent sur eux. Les premières salves tombent un peu à l’écart de la cible. Mais les soldats de reconnaissance, utilisant le drone, envoient des ajustements minutieux aux artilleurs. Quelques secondes plus tard, des panaches de fumée et de poussière jaillissent des bunkers et des tranchées russes.

L’horreur d’être sous un tel bombardement est renforcée par la vue de soldats russes courant dans la poussière, frénétiquement et en vain, cherchant sécurité et couverture alors que de plus en plus d’obus explosifs éclatent autour d’eux.

Tout au long de l’été et de l’automne, ce fut le schéma de la guerre sur le front de Kherson. Les soldats de reconnaissance ukrainiens ont déclaré que la Russie avait l’avantage en termes de nombre d’armes à feu – tirant « 80 coups contre 20 », dit Pidlisnyi. Mais les armes modernes de l’OTAN et d’autres Alliés occidentaux envoyés en Ukraine leur donnaient alors l’avantage en termes de précision. Finalement, après avoir subi ce que Pidlisnyi a estimé être « 50 % » de victimes, les Russes se sont retirés.

« Ils ont perdu beaucoup de gens… à cause de notre intelligence, à cause de notre artillerie et à cause de notre système de roquettes, en particulier HIMARS et ainsi de suite », dit-il. “Avant de battre en retraite, ils ont perdu, au cours du seul mois dernier, environ 90 chars.”

« C’est une grosse perte pour eux, d’autant plus qu’ils n’ont pas trop de matériel neuf à apporter au front », ajoute le chef de reconnaissance.

La jubilation qui a suivi le succès de l’Ukraine à pousser la Russie vers l’est loin de la rive ouest du Dnipro était un sentiment assez nouveau pour Pidlisnyi et ses hommes.

« C’était des mois et des mois de frustration », dit Jordan O’Brien. Le Néo-Zélandais de 29 ans dit qu’il a volé à travers le monde pour faire sa part “pour résister aux intimidateurs” et qu’il combat dans le sud de l’Ukraine dans le cadre d’une unité antichar depuis juin.

“Nous avions du mal à avoir un effet sur le champ de bataille, il était très difficile d’arriver à une position où nous pouvions voir les blindés russes”, explique O’Brien. “Il a été creusé très profondément.”

Jordan O'Brien, 29 ans, a traversé le monde depuis sa Nouvelle-Zélande natale pour aider l'Ukraine

Le Britannique Macer Gifford partage un point de vue similaire. « Ces derniers mois ont été absolument intenses », déclare ce vétéran de la guerre syrienne de 35 ans. « Les Russes ont utilisé à peu près toutes les sales tactiques du livre, y compris des bombardements massifs de zones civiles. C’est donc incroyablement dangereux, ennuyeux, destructeur d’âme.

Les forces russes ont capturé Kherson et ses environs au cours du premier mois de leur invasion de l’Ukraine. Ils ont eu le temps de creuser et de fortifier leurs positions, des mois avant que Kyiv n’annonce une contre-offensive cet été. La Russie a utilisé l’artillerie lourde pour maintenir les forces ukrainiennes à distance, intensifiant ses barrages peu de temps avant son retrait.

« Les deux dernières semaines en particulier ont été assez intenses parce que nous avons reçu une énorme quantité d’artillerie », dit Gifford. L’unité a survécu mais la pression était immense. “Si quelque chose doit vous briser dans ce pays, ce sera l’artillerie”, ajoute O’Brien. “Heureusement, tout le monde est fort.”

Pidlisnyi et ses hommes ont été submergés par un sentiment de soulagement lorsqu’ils ont commencé à entendre parler d’une éventuelle retraite russe sur le Dnipro.

“Sneaky” dit que les armées de Moscou ont commencé leur retrait de Kherson sous le couvert de l’obscurité, du 8 au 9 novembre, déplaçant leurs deuxième et troisième lignes défensives vers Kherson et les villages voisins. Leur première ligne de défense a été la dernière à bouger le matin, dit Pidlisnyi, laissant derrière lui plusieurs rangées de mines terrestres pour couvrir leur retraite, dans l’espoir de tendre une embuscade et de ralentir les forces ukrainiennes.

Le 10 novembre, toutes les forces russes en Cisjordanie s’étaient repliées près de la Dnipro et a commencé à traverser vers la rive est, dit Pidlisnyi. Le 11 novembre, le retrait était complet et confirmé par le ministère russe de la Défense sur sa chaîne officielle Telegram.

Damien Rodriguez, natif du Bronx, l’expert en explosifs de l’unité, dit qu’il avait du mal à croire que les Russes avaient simplement ramassé et étaient partis.

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“Voilà à quoi ressemble la libération”: l’Ukraine reprend Kherson

“Nous avons entendu des rumeurs, mais nous n’étions pas sûrs”, a déclaré Rodriguez, un vétéran de 41 ans de la campagne kurde contre l’Etat islamique. “Je n’y croyais pas vraiment à 100% jusqu’à ce que nous soyons arrivés au sol et que nous ayons vu qu’ils avaient tous quitté leurs positions.”

La lutte de plusieurs mois en vaut la peine à la fin, dit-il.

« Vous voyez les villageois… vous voyez tout le monde pleurer et nous remercier de l’aide… d’avoir aidé à libérer leur village », dit Rodriguez. “C’était la même chose qu’en Syrie lorsque nous libérions des villages de l’Etat islamique.”

«Le nombre de personnes qui descendent dans les rues, honnêtement, cela ressemblait à la Seconde Guerre mondiale… Les gens nous lançaient des fleurs et tout. C’était incroyable », ajoute Gifford.

Après des retraites chaotiques d’abord de Kyiv puis de Kharkiv, le ministère russe de la Défense a affirmé que le retrait de Kherson était une décision calculée, exécutée de manière professionnelle.

“Pas une seule pièce d’équipement militaire ou d’armement n’a été laissée sur la rive droite”, a également déclaré le ministère.

Macer Gifford, 35 ans, a combattu aux côtés de soldats kurdes contre l'Etat islamique en Syrie, mais dit que le sentiment de libérer Kherson lui a rappelé la Seconde Guerre mondiale.

Mais “Sneaky” et son unité contestent ce compte. Bien que les soldats russes aient eu environ une semaine pour préparer le retrait, ils sont quand même partis à la hâte.

“Nous sommes venus avec une autre unité de renseignement pour vérifier leurs positions et avons constaté qu’ils ont couru très rapidement depuis la première ligne et ont laissé beaucoup de choses, de documents, etc.”, explique Pidlisnyi.

La vidéo partagée par l’unité avec CNN montre des dizaines de boîtes de munitions, des documents militaires ainsi que personnels. “Ils ont laissé derrière eux une énorme quantité de munitions, allant de l’anti-aérien aux grenades, en passant par les armes légères”, déclare Gifford.

Ce fut une bonne surprise pour les hommes de l’unité.

“J’ai pu récupérer de très belles choses car ici en Ukraine, nous pourrions être mieux équipés, nous manquons de munitions”, explique Rodriguez. “J’utilise un drone et largue tous les types de charges utiles et j’installe des pièges, alors j’ai de bons détonateurs et des grenades supplémentaires.

« Nous appelons cela une réaffectation des ressources », ajoute-t-il.

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