Des scientifiques travaillent à développer de nouveaux anticorps fabriqués en laboratoire pour lutter contre le covid

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Dans le match d’échecs évolutif entre le coronavirus et les humains, le prochain mouvement des scientifiques ne peut pas arriver assez tôt pour les millions d’Américains qui dépendent de traitements connus sous le nom d’anticorps monoclonaux. Ces thérapies fabriquées en laboratoire perdent rapidement leur pouvoir de guérison, obligeant les chercheurs du monde entier à concevoir de nouveaux anticorps à la fois plus puissants et plus résistants aux nouvelles variantes.

Certains anticorps monoclonaux ont été rendu largement inefficace que le virus a muté ; d’autres devraient le devenir cet hiver si une vague de nouvelles sous-variantes d’omicron venait à dominer le paysage pandémique. Par exemple, la Food and Drug Administration des États-Unis a récemment averti que les thérapies largement utilisées Bebtélovimab et Evusheld peut ne plus fonctionner contre certaines versions du coronavirus.

Le développement est particulièrement inquiétant pour les personnes dont le système immunitaire est affaibli; les vaccins sont moins efficaces chez ces patients, et beaucoup se sont plutôt tournés vers la thérapie par anticorps pour se protéger. À mesure que ces traitements diminuent, des millions de personnes courent un risque accru de contracter le covid-19.

“Je dirais que c’est un gros problème”, a déclaré Michael Barnett, professeur agrégé de politique et de gestion de la santé à la TH Chan School of Public Health de l’Université Harvard.

Les personnes dont le système immunitaire est affaibli représentent environ 3% de tous les Américains et 12% des patients américains hospitalisés avec le covid-19. De plus, l’un des traitements alternatifs les plus efficaces qui reste, Paxlovidea des interactions avec d’autres médicaments qui le rendraient trop risqué pour une utilisation par des personnes dont le système immunitaire est affaibli, en particulier les patients ayant subi une greffe d’organe.

Poussés par ce besoin urgent, les scientifiques explorent de nouvelles façons de s’attaquer au problème, y compris des anticorps qui recherchent de nouvelles cibles parmi les parties vulnérables du virus.

“J’espère que certains d’entre eux feront bientôt l’objet d’essais cliniques, puis il ne faudra pas longtemps” pour déterminer s’ils fonctionnent, a déclaré William Haseltine, un ancien professeur de la Harvard Medical School qui a fondé la recherche universitaire sur le cancer et le VIH / SIDA. départements.

“Soit cela vous protège de l’infection, soit ce n’est pas le cas.”

Un nouveau cocktail d’anticorps développé par la société de biotechnologie sherbrookoise Immune Biosolutions est en cours d’essais cliniques en Afrique du Sud et au Brésil. Les participants reçoivent le traitement sous la forme d’un brouillard pulvérisé dans leur bouche pendant environ trois minutes alors qu’ils respirent normalement.

“Nous avons constaté une forte baisse de la charge virale” lors des tests de sécurité de phase 1, a déclaré Bruno Maranda, médecin-chef de la société.

Pour ses tests de phase 2, la société mène deux essais distincts pour voir si le cocktail a les effets escomptés : l’un avec des patients atteints de covid-19 léger à modéré, l’autre avec des patients hospitalisés avec un covid-19 sévère.

Deux des trois anticorps du cocktail, connus sous le nom d’IBO123, visent une région familière de la protéine de pointe où le virus se fixe à une cellule humaine. Cette région est un endroit évident pour bloquer le virus, mais les scientifiques ont découvert un inconvénient. La cible change fréquemment, permettant au virus de s’éloigner des obstacles que les chercheurs mettent sur son chemin.

«Il y a une énorme pression immunitaire sur le virus», a expliqué Andrés Finzi, professeur agrégé à l’Université de Montréal dont le laboratoire a aidé à développer le cocktail d’anticorps. Jusqu’à présent, l’évolution a favorisé les mutations qui permettent à la protéine de pointe de se débarrasser des anticorps qui tentent de l’empêcher de s’accrocher à nos cellules. Ces mutations ont alimenté la montée des variantes et des sous-variantes qui battent les anticorps actuels fabriqués en laboratoire.

C’est pourquoi le troisième anticorps du cocktail d’Immune Biosolutions attaque l’extrémité opposée de la protéine, appelée l’hélice de la tige. Cette région est ce qui permet aux membranes cellulaires virales et humaines de fusionner pendant le processus d’infection. Le nouvel anticorps agit comme une paire de mains étranglant l’hélice de la tige.

Cette section de la protéine de pointe est dans le collimateur des scientifiques car elle est obstinément restée la même alors même que le virus a produit de nouvelles variantes et sous-variantes. Lorsqu’une section d’une protéine résiste au changement, c’est un signe qu’elle est importante, voire essentielle, pour que la protéine fonctionne.

Si un anticorps perturbe cette partie rigide du virus, l’agent pathogène est moins susceptible de muter pour contourner l’attaque.

Jusqu’à présent, le troisième anticorps a été efficace dans les tests contre toutes les variantes et sous-variantes du coronavirus, à l’exception de XBB, sur lequel il n’a pas encore été testé, a déclaré Finzi. Maranda a déclaré qu’il s’attend à voir les résultats du premier essai de phase 2 d’ici la fin de l’année. Les organisateurs du deuxième essai recrutent toujours des patients atteints de covid-19 sévère. Un troisième essai testant la capacité du cocktail à prévenir l’infection devrait commencer dans quelques semaines.

Deux autres anticorps qui se concentrent sur des parties stables de la protéine de pointe ont été découverts dans un laboratoire de l’Institut Pasteur de Paris et développés par la société française de biotechnologie Spiklmm. Ils sont maintenant entrés dans les essais cliniques de phase 1.

Hugo Mouquet, chef du laboratoire d’immunologie humorale de l’Institut Pasteur, a déclaré par e-mail que les deux nouveaux anticorps ont été efficaces dans une boîte de laboratoire contre toutes les variantes courantes du coronavirus, bien qu’ils n’aient pas encore été testés contre les nouveaux sous-variants omicron BQ .1, BQ.1.1 et XBB.

Si leur utilisation est approuvée, ces anticorps seraient administrés aux personnes dont le système immunitaire est affaibli avant qu’elles n’aient été exposées au coronavirus. Comme le cocktail d’anticorps Evusheld, ils seraient utilisés pour prévenir l’infection. En revanche, le bebtélovimab est administré aux patients après l’infection, mais dans les sept jours ou moins après l’apparition des symptômes du covid-19.

De plus Journal de juillet dans la revue Science a décrit une paire de nouveaux anticorps qui ciblent une autre section stable de la protéine de pointe du coronavirus, le peptide de fusion. Cette partie de la pointe “agit comme un grappin et s’insère dans la membrane cellulaire humaine, rapprochant la membrane de la membrane virale”, a déclaré Joshua Tan, chef de l’unité de biologie des anticorps à l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses.

Bien que les anticorps fabriqués en laboratoire qui frappent le peptide de fusion et l’hélice de la tige soient moins puissants, a déclaré Tan, ils sont efficaces contre un plus large éventail de coronavirus. En laboratoire, des hamsters syriens traités avec l’un des anticorps de son équipe puis infectés par le coronavirus ont souffert d’une maladie moins grave et se sont rétablis plus rapidement que les hamsters infectés qui n’ont reçu aucun traitement.

Dans un article publié plus récemment dans le journal Hôte cellulaire et microbeTan et ses collègues ont identifié deux autres anticorps monoclonaux qui attaquent tous deux l’hélice de la tige de la protéine de pointe. Lors de tests sur des hamsters infectés, ces anticorps ont aidé les animaux à maintenir leur poids. Les hamsters infectés qui n’ont reçu aucun des anticorps ont perdu environ 10% de leur poids corporel en six jours. L’étude a interprété la perte de poids comme une mesure de la maladie, car les hamsters malades ont tendance à manger moins.

Tan ne pouvait pas dire quand les anticorps monoclonaux examinés dans ces études pourraient faire l’objet d’essais cliniques.

Bing Chen, professeur de pédiatrie à l’Université de Harvard qui a étudié la structure atomique de la protéine de pointe, a déclaré que jusqu’à présent, les anticorps dirigés contre le site de liaison du virus est resté plus puissant que ceux visant d’autres sections de la protéine. Il a également souligné que le développement de meilleurs anticorps monoclonaux ne devrait pas avoir la priorité sur d’autres outils médicaux.

“Vous avez besoin de vaccins beaucoup plus efficaces, c’est sûr”, a déclaré Chen. Alors que les vaccins étaient très efficaces au début, les mutations virales ont permis davantage d’infections dites percées chez les personnes complètement vaccinées.

Et malgré leurs premiers succès avec leur cocktail de nouvelle génération, Finzi d’Immune Biosolutions a ajouté une note de prudence :

“Il ne faut pas sous-estimer la capacité d’un coronavirus à muter.”

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