Trump Org. a nettoyé les pratiques illégales lorsque Trump est devenu président, témoigne un ancien directeur financier

La société est accusée d’avoir donné à Weisselberg et d’autres avantages extra-légaux pour les cadres, notamment des appartements, des voitures de luxe et des frais de scolarité dans des écoles privées, un plan que Weisselberg a détaillé sur le stand.

Il a déclaré que lui et d’autres dirigeants savaient que leurs pratiques étaient illégales – et y ont mis fin après l’entrée en fonction de Trump. L’entreprise avait payé les dépenses personnelles de Weisselberg et d’au moins un autre dirigeant, leur permettant d’éviter les impôts sur le revenu et l’entreprise d’esquiver les charges sociales. Il payait également des primes aux cadres sur des formulaires fiscaux qui affirmaient qu’ils étaient des entrepreneurs indépendants, alors qu’ils étaient en fait des employés, a-t-il déclaré.

“M. Trump est devenu président et tout le monde regardait notre entreprise sous tous les angles auxquels vous pouviez penser », a déclaré Weisselberg, ajoutant que l’entreprise voulait « s’assurer que nous corrigeons tout ce que nous devons corriger ».

Jusqu’à ce que le nettoyage ait lieu, Weisselberg avait reçu un appartement gratuit dans l’Upper West Side, une Mercedes Benz pour lui et sa femme, des frais de scolarité dans une école privée pour ses petits-enfants, de l’argent pour donner des pourboires pendant les vacances et d’autres dépenses.

Il a détaillé jeudi comment Trump a personnellement commencé à payer l’onglet pour que ses deux petits-enfants fréquentent la Columbia Grammar and Preparatory School pour un coût d’environ 100 000 $ par an.

Il était dans le bureau de Trump lorsque son fils, Donald Trump Jr., est arrivé avec les frais de scolarité de ses propres enfants. Trump a dit en plaisantant : « Je pourrais aussi bien payer pour vos petits-enfants aussi », selon Weisselberg.

Weisselberg a ensuite apporté à Trump une facture pour les frais de scolarité, et il a accepté de les payer. Weisselberg a promis de le rembourser.

Alors qu’il avait initialement obtenu les avantages en plus de son salaire, Weisselberg a finalement demandé à un membre du personnel de déduire la valeur de son salaire et de sa prime.

“Entre le loyer de l’appartement, les frais de scolarité, nous avions une voiture ou deux – je pensais que le montant qu’on me donnait était trop élevé, et la bonne chose à faire était de rembourser l’entreprise pour cela”, a-t-il déclaré.

Mais il a choisi de le faire de cette façon plutôt que de payer ses propres dépenses afin d’échapper aux impôts, a-t-il reconnu à la barre. “Cela m’a donné la possibilité de payer avant impôt”, a-t-il déclaré, ajoutant que “je connaissais le montant qu’ils déclaraient [on tax forms] était incorrect.

Les avocats de la défense ont fait valoir que Weisselberg avait exécuté le stratagème par lui-même, mais jeudi, Weisselberg a détaillé l’implication de plusieurs autres personnalités de la Trump Organization.

Il a déclaré que le contrôleur de l’entreprise, Jeffrey McConney, qui s’occupait de la paperasse, savait que l’arrangement était illégal. “Je crois sans aucun doute dans mon esprit qu’il le savait aussi”, a-t-il déclaré.

Il a soutenu qu’un autre dirigeant de Trump, Matthew Calamari, le directeur de l’exploitation, avait également fait payer ses dépenses par la société en franchise d’impôt. Le fils de Weisselberg, Barry, qui dirigeait Wollman Rink à Central Park, a obtenu un appartement appartenant à Trump à Central Park South.

Weisselberg, Calamari, McConney et plusieurs autres employés seniors ont obtenu leurs primes sur 1099, un formulaire fiscal destiné aux travailleurs indépendants. Cela, a déclaré Weisselberg, a permis à l’entreprise d’éviter les charges sociales et aux dirigeants d’ouvrir des comptes de retraite à imposition différée auxquels seuls les travailleurs indépendants ont droit.

Cette pratique, a déclaré Weisselberg, a commencé dans les années 1980 avant qu’il ne commence à travailler à la Trump Organization.

Weisselberg témoigne contre son employeur après plaider coupable à 15 chefs d’accusation criminels en août. En vertu de l’accord, il purgera cinq mois de prison s’il témoigne honnêtement.

Interrogé par les procureurs jeudi sur les raisons pour lesquelles il a plaidé coupable, il a répondu: “J’étais coupable de ces crimes.”

Sur son premier jour de témoignage plus tôt cette semaine, Weisselberg a révélé qu’il restait sur la liste de paie de l’organisation Trump à son plein salaire et a célébré une fête d’anniversaire à la Trump Tower le jour même où il a finalisé son accord de plaidoyer.

En contre-interrogatoire plus tard jeudi, un avocat de la défense de l’organisation Trump a cherché à établir que Weisselberg avait exécuté le stratagème pour son propre bénéfice, à l’insu de la famille Trump.

“C’est ma cupidité personnelle qui a conduit à cela”, a déclaré Weisselberg.

Weisselberg est devenu émotif, sa voix se brisant alors qu’il admettait qu’il était gêné et honteux de ce qu’il avait fait. “Plus que vous ne pouvez l’imaginer”, a-t-il déclaré.

L’avocat de la Trump Organization, Alan Futerfas, a pressé Weisselberg de savoir avec qui il avait conspiré dans le stratagème. Il a dit qu’il avait conspiré avec McConney, mais avec aucun membre de la famille Trump.

Weisselberg a déclaré qu’il avait une relation presque familiale avec les Trump après 50 ans de travail pour la famille et qu’il était profondément en confiance.

“N’était-ce pas votre responsabilité de protéger la famille et de protéger ces entreprises de ce genre de problèmes?” demanda Futerfas.

Weisselberg a dit que c’était vrai.

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