La NASA se prépare pour la troisième tentative de lancement de la fusée Artemis sur la Lune

Après des fuites de carburant répétées, deux ouragans et une paire de retards de lancement, les ingénieurs avaient ravitaillé la fusée Space Launch System de 4,1 milliards de dollars de la NASA pour un troisième essai de lancement tôt mercredi. La Artémis 1 lancement donnerait le coup d’envoi d’un vol inaugural tant attendu pour envoyer une capsule Orion sans équipage pour faire le tour de la lune. La NASA a fixé l’heure de lancement à 1 h 47 min 44 s HNE après quelques retards.

Utilisation d’une procédure de ravitaillement plus lente, dite “plus douce, plus douce” pour minimiser les pics de pression qui ont contribué à fuites antérieuresl’équipe de lancement a commencé à charger 730 000 gallons d’oxygène et d’hydrogène liquides ultra-froids pour l’étage central SLS à 15 h 55 HNE.

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La fusée Space Launch System, prête à décoller du pad 39B au Kennedy Space Center.

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Les ingénieurs étaient optimistes sur le fait que les nouvelles procédures assureraient une transition en douceur du remplissage lent au «remplissage rapide», le point lors des tentatives de ravitaillement précédentes lorsqu’une forte augmentation de la pression provoquait une fuite dans les joints ombilicaux à déconnexion rapide à la base de l’étage central de la fusée.

“Nous sommes plus confiants que jamais dans nos procédures de chargement et dans la façon de le faire de manière à exercer le moins de pression sur les joints”, a déclaré Jeremy Parsons, directeur adjoint des systèmes d’exploration au sol au Kennedy Space Center. .

Cette fois-ci, les réservoirs de la fusée ont été remplis sans incident. Mais tard dans le compte à rebours, une vanne utilisée pour reconstituer l’hydrogène dans l’étage central a développé une fuite intermittente. Une «équipe rouge» de trois hommes a été envoyée sur le pad pour serrer les boulons autour de la valve dans le but de minimiser les fuites et de maintenir le compte à rebours sur la bonne voie.

Un autre problème qui s’est développé tardivement: problème avec le relais de données d’un radar de suivi de la portée orientale de la Force spatiale. Les ingénieurs se sont précipités pour remplacer un commutateur Ethernet avant l’ouverture de la fenêtre de lancement de deux heures de la fusée SLS, qui ferme à 3 h 04 HNE. Les deux problèmes ont été résolus, mais les chefs de mission ont dû ordonner un délai pendant que l’équipe rattrapait le temps perdu.

Les 10 dernières minutes du compte à rebours devaient aboutir à l’allumage de quatre moteurs principaux alimentés à l’hydrogène, suivis quelques secondes plus tard par l’allumage de deux propulseurs à combustible solide hérités de la navette.


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À cet instant, des commandes informatiques seront envoyées pour faire exploser quatre boulons explosifs massifs à la base de chaque propulseur, libérant le SLS de 5,7 millions de livres pour s’élever au sommet de 8,8 millions de livres de poussée, transformant brièvement la nuit en jour alors qu’il rugit vers le ciel sur un trajectoire légèrement nord-est.

Accélérant rapidement à mesure qu’il consomme du propulseur et perd du poids, le SLS devait se déplacer plus vite que le son moins d’une minute après le décollage. Une minute après cela, les deux propulseurs à sangle devaient s’éteindre et tomber, laissant les quatre moteurs alimentant l’étage central pour continuer la montée vers l’espace.

Huit minutes après le décollage, le plan de vol prévoyait que le deuxième étage SLS et la capsule Orion attachée se séparent de l’étage central sur une orbite elliptique initiale inclinée de 34 degrés par rapport à l’équateur. L’étage central, quant à lui, devra retomber dans l’atmosphère pour se briser sur une partie inhabitée de l’océan Indien.

Deux « brûlures » critiques étaient nécessaires pour le moteur unique alimentant l’étape provisoire de propulsion cryogénique, ou ICPS : une pour élever le point bas de l’orbite initiale et une seconde pour propulser l’Orion hors de l’embrayage gravitationnel de la Terre et sur la lune. L’injection trans-lunaire de 18 minutes, ou TLI, était attendue environ 90 minutes après le lancement.

La capsule Orion devait se séparer de l’ICPS environ deux heures après son lancement, voyageant sur la Lune pour un survol de 60 milles de haut lundi, utilisant la gravité lunaire pour la projeter sur une orbite lointaine qui la transportera plus loin de la Terre que n’importe quel vaisseau spatial à cote humaine.

La mission Artemis 1 est la première d’une série de vols SLS/Orion destinés à établir une présence soutenue sur et autour de la lune avec une station spatiale lunaire appelée Gateway et des atterrissages périodiques près du pôle sud où les dépôts de glace peuvent être accessibles par temps froid, en permanence cratères ombragés.

Les futurs astronautes pourront peut-être “extraire” cette glace si elle est présente et accessible, en la convertissant en air, en eau et même en carburant de fusée pour réduire considérablement le coût de l’exploration de l’espace lointain.

Plus généralement, les astronautes d’Artemis mèneront des explorations et des recherches approfondies pour en savoir plus sur l’origine et l’évolution de la Lune et tester le matériel et les procédures qui seront nécessaires avant d’envoyer des astronautes sur Mars.

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Les conduites d’oxygène et d’hydrogène entrent dans l’étage central de la fusée du système de lancement spatial par des ombilicaux rétractables s’étendant à partir de boîtiers de protection connus sous le nom de mâts de service de queue (à gauche). Des fuites de joints dans les raccords à déconnexion rapide où les ombilicaux se fixent à l’étage central ont provoqué de multiples retards lors des tests de la fusée. Les ingénieurs étaient optimistes que les procédures de ravitaillement révisées empêcheront les fuites problématiques lors du ravitaillement mercredi.

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L’objectif de la mission Artemis 1 est de mettre le vaisseau spatial Orion à l’épreuve, de tester ses systèmes d’énergie solaire, de propulsion, de navigation et de survie avant un retour sur Terre le 11 décembre et un plongeon de 25 000 mph dans l’atmosphère qui soumettra son bouclier thermique protecteur à 5 000 degrés infernaux.

Tester le bouclier thermique et confirmer qu’il peut protéger les astronautes revenant de l’espace lointain est la priorité n ° 1 de la mission Artemis 1.

Si tout va bien avec Artemis 1, la NASA prévoit de lancer une deuxième fusée SLS fin 2024 pour propulser quatre astronautes sur une trajectoire de retour libre en boucle autour de la lune avant d’atterrir la première femme et le prochain homme sur la surface lunaire près du pôle sud dans la mission Artémis 3.

Ce vol, dont le lancement est prévu dans la période 2025-2026, dépend de la préparation de nouvelles combinaisons spatiales pour les marcheurs lunaires de la NASA et d’un atterrisseur construit par SpaceX qui est basé sur la conception de la fusée Starship réutilisable de la société.

SpaceX travaille sur l’atterrisseur dans le cadre d’un contrat de 2,9 milliards de dollars avec la NASA, mais la société a fourni peu de détails ou de mises à jour et on ne sait pas encore quand la NASA et le constructeur de fusées californiens seront réellement prêts pour la mission d’atterrissage lunaire Artemis 3. .

Mais si le vol d’essai d’Artemis 1 réussit, la NASA peut vérifier son besoin d’une fusée super lourde pour faire décoller les missions initiales et sur la lune.

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