La fusée Artemis de la NASA décolle enfin et se dirige vers la lune : NPR


La nouvelle fusée lunaire de la NASA décolle de la rampe de lancement 39B au Kennedy Space Center à Cap Canaveral, en Floride, le mercredi 16 novembre 2022. Ce lancement est le premier test en vol du programme Artemis.

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La nouvelle fusée lunaire de la NASA décolle de la rampe de lancement 39B au Kennedy Space Center à Cap Canaveral, en Floride, le mercredi 16 novembre 2022. Ce lancement est le premier test en vol du programme Artemis.

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Le ciel avant l’aube au-dessus de la côte spatiale de la Floride s’est illuminé tôt mercredi matin alors que la nouvelle fusée lunaire de 322 pieds de haut de la NASA a rugi de sa rampe de lancement avec quelques mannequins – mais pas d’astronautes – attachés à une capsule d’équipage.

Cette capsule blanche en forme de cloche, appelée Orion, s’est maintenant lancée dans un vol d’essai de 25 jours qui la fera faire le tour de la lune et en revenir. Le voyage d’environ 1,2 million de miles rapprochera la NASA de son objectif de ramener les humains sur la surface lunaire.

“Pour une fois, je pourrais être sans voix”, a déclaré le directeur du lancement Charlie Blackwell-Thompson à son équipe au Kennedy Space Center, après avoir envoyé la fusée sur son chemin. “Vous avez mérité votre place dans l’histoire. Vous faites partie d’une première. Cela n’arrive pas très souvent, une fois dans une carrière peut-être. Mais nous faisons tous partie de quelque chose d’incroyablement spécial.”

La capsule Orion orbitera autour de la Lune, à environ 80 milles de sa surface, et sa distance maximale de la Terre sera de 268 553 milles, dépassant un record établi par la mission Apollo 13 de la NASA en 1970.

Si tout se passe bien, la capsule reviendra sur Terre plus rapidement et plus chaudement que n’importe quel engin spatial évalué par l’homme. Il s’écrasera dans l’océan Pacifique le 11 décembre, au large de San Diego, en Californie. Et dans quelques années à peine, cette énorme fusée et la capsule pourraient décoller avec des personnes à bord.

Le lancement dramatique et tant attendu de la fusée, enveloppé dans l’obscurité, a marqué une étape importante pour la NASA, qui espère mettre la première femme et la première personne de couleur sur la surface lunaire d’ici 2025.

L’agence a nommé ce programme lunaire Artemis, d’après la sœur jumelle d’Apollon, et espère récupérer une partie de la gloire de ses alunissages de l’ère Apollo. La dernière mission Apollo de la NASA sur la Lune a eu lieu il y a près d’un demi-siècle, en décembre 1972, lorsque la vénérable fusée Saturn V a tonné depuis le site de lancement de Floride.

La NASA tente de lancer sa fusée Artemis depuis des mois, mais a été bloquée par des problèmes techniques et deux ouragans.

Une précédente tentative pour faire décoller cette fusée, en septembre, avait dû être stoppée à cause d’une fuite d’hydrogène. Les responsables de mission de la NASA n’ont jamais compris sa cause profonde à coup sûr.

Cette fois-ci, lorsqu’une autre fuite d’hydrogène s’est produite, une “équipe rouge” de trois ouvriers a dû se rendre sur la rampe de lancement, au fond de la dangereuse fusée pleine de carburant. Ils ont resserré des boulons sur une valve qui aurait pu être “visiblement desserrée”, selon une partie d’un échange capturé sur un micro chaud. Parmi les autres problèmes qui ont tourmenté l’équipe, citons la perte de signal sur un site radar critique qui a été attribuée à un commutateur Ethernet défectueux.

L’agence spatiale travaille à ce lancement depuis plus d’une décennie, depuis qu’elle a retiré son programme de navette spatiale en 2011.

À l’époque, le Congrès a demandé à la NASA de construire une nouvelle fusée géante, capable de s’aventurer dans l’espace lointain, et d’utiliser autant que possible la technologie des anciennes navettes pour aider à soutenir l’industrie spatiale nationale.

Mais cette fusée a mis des années à être construite plus longtemps que prévu, et elle s’est également avérée étonnamment coûteuse.

L’inspecteur général de la NASA, Paul Martin, a déclaré que chacun de ses trois premiers vols coûtera plus de 4 milliards de dollars – et cela n’inclut pas les milliards de plus en coûts de développement.

Son bureau estimé que, jusqu’à l’exercice 2025, la NASA dépensera 93 milliards de dollars pour l’effort Artemis – un prix que de nombreuses personnes dans la communauté des vols spatiaux considèrent comme insoutenable.

Pourtant, quels que soient les sentiments mitigés entourant cette fusée, son lancement réussi peut être un signe que la NASA fait des progrès pour que la lune devienne à nouveau une véritable destination pour l’humanité.

C’est quelque chose que de nombreux passionnés de l’espace attendent depuis que l’astronaute Eugene Cernan a fait les derniers pas sur sa surface poussiéreuse, en disant : “nous partons comme nous sommes venus et, si Dieu le veut, comme nous reviendrons, avec paix et espoir pour toute l’humanité”.

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