La NASA autorise la fusée lunaire Artemis pour le lancement de mercredi – Spaceflight Now

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Le vaisseau spatial Orion de la NASA se trouve au sommet de la fusée lunaire du système de lancement spatial lundi au Kennedy Space Center. Crédit : NASA/Bill Ingalls

Les responsables de la NASA ont examiné lundi la menace posée par l’isolation endommagée par l’ouragan sur la fusée lunaire Artemis de l’agence et ont autorisé le lancement du booster de 4,1 milliards de dollars “tel quel” tôt mercredi pour lancer un vol longtemps retardé pour booster une capsule d’équipage Orion non pilotée autour de la lune et retour.

Même si davantage de bandes d’isolant “RTV” de type calfeutrage se libèrent pendant la montée de la fusée du système de lancement spatial dans l’espace, une analyse technique a montré que le matériau n’est pas assez massif ou dense pour causer des dommages importants, même si un morceau se déchire et frappe. l’un des deux étages inférieurs ou boosters à sangle, ont conclu les ingénieurs.

Et donc, alors que le compte à rebours se poursuivait dans ses dernières heures, l’équipe de gestion de la mission de la NASA a approuvé à l’unanimité la poursuite d’un troisième essai de lancement à 1 h 04 HNE mercredi, l’ouverture d’une fenêtre de deux heures.

“J’ai demandé s’il y avait des opinions dissidentes, il n’y en avait pas”, a déclaré Mike Sarafin, le responsable de la mission Artemis 1. «Nous avons accepté cette justification de vol. … Il n’y a donc aucun changement dans notre plan pour tenter de lancer le 16. »

La fusée Space Launch System de 322 pieds de haut, la plus puissante jamais construite par la NASA, est la cheville ouvrière du programme lunaire Artemis de l’agence, capable de propulser les vaisseaux lunaires Orion et d’autres composants directement en orbite lunaire pour un rendez-vous avec une station spatiale prévue et lunaire atterrisseur.

Mais le premier SLS à sortir de la chaîne de montage a été en proie à des fuites de carburant à l’hydrogène et à d’autres problèmes qui ont interrompu plusieurs tests de ravitaillement et deux tentatives de lancement depuis que le véhicule a été déployé pour la première fois sur la rampe de lancement 39B en mars dernier, plus de 240 il y a quelques jours.

Après avoir proposé une technique “plus douce et plus douce” pour alimenter la fusée afin de minimiser toute fuite, les ingénieurs ont ramené le SLS sur le pad le 3 novembre pour se préparer à un autre essai de lancement, malgré le développement prévu d’une tempête subtropicale dans le Caraïbes.

Cette tempête s’est finalement intensifiée et est devenue l’ouragan Nicole, mais à ce moment-là, il était trop tard pour ramener la fusée à la protection de son bâtiment d’assemblage. Au lieu de cela, il a résisté aux vents de force ouragan et à la pluie sur le pad, exposé aux éléments.

Étonnamment, peut-être, la fusée SLS et la rampe de lancement n’ont subi aucun dommage majeur. Mais les ingénieurs ont découvert qu’une section de 10 pieds d’isolant RTV couvrant une indentation entre la capsule de l’équipage Orion et la base de son cône de nez protecteur s’était délaminée et retirée en plus petits morceaux dans les vents violents.

Cette partie de la fusée ne peut pas être atteinte au niveau de la rampe de lancement, ce qui incite à une analyse technique détaillée pour déterminer quelle menace, le cas échéant, pourrait exister si un RTV supplémentaire s’éloignait pendant le vol.

“Le problème avec RTV est que nous pourrions avoir un petit morceau ou un gros morceau se détacher, il pourrait frapper le bon endroit dans le flux d’air et descendre et heurter le véhicule et causer des dommages”, Jim Free, directeur des systèmes d’exploration de la NASA, a déclaré à CBS News dans une interview.

“Cela pourrait soit perdre le véhicule de manière catastrophique, soit dégrader les performances d’une manière ou d’une autre. Et nous devons tous les mettre au sol avant de continuer.

L’inquiétude était similaire à certains égards aux discussions qui ont précédé le lancement de la navette Columbia en 2003, lorsqu’un gros morceau de mousse isolante s’est détaché de son réservoir externe et a mortellement endommagé l’aile gauche de l’orbiteur. Dans ce cas, l’analyse pré-vol n’a pas évalué adéquatement le risque avec des résultats catastrophiques.

“Je pense que je serais stupide de dire que (Columbia) n’est pas dans l’esprit de tout le monde”, a déclaré Free. “L’analyse de transport que nous effectuons est enracinée dans l’apprentissage que nous avons eu de la navette spatiale.”

En gardant à l’esprit les leçons apprises de Columbia, les ingénieurs ont effectué une analyse rigoureuse et ont conclu que l’isolation SLS n’était pas une menace crédible. Les prévisionnistes prédisant 90% de chances de beau temps, le lancement pourrait bien se résumer à la question de savoir si les problèmes antérieurs alimentant la fusée géante ont en fait été résolus.

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