Pourquoi le VRS est-il si dangereux pour certains jeunes enfants mais pas pour d’autres ?

Presque tous les enfants reçoivent virus respiratoire syncytial au moment où ils atteignent l’âge de 2 ans, et pour la plupart des parents, c’est à peine un point sur le radar. Alors pourquoi le virus commun rend-il certains enfants en bonne santé gravement malades ?

La réponse est susceptible de frustrer les parents : il n’y a aucune raison évidente pour laquelle certains bébés en bonne santé tombent tellement malades du VRS qu’ils doivent être hospitalisés, sous oxygène, alors que d’autres ne le font pas.

“Pourquoi se retrouvent-ils à l’hôpital par rapport à leur homologue de 2 ans de la garderie qui a juste un très mauvais rhume?” a demandé le Dr Anita Patel, médecin de soins intensifs pédiatriques au Children’s National Hospital de Washington, DC “C’est la zone grise du VRS.”

Le Dr Kavita Patel, médecin de soins primaires au Mary’s Center, un centre de santé communautaire du Maryland, a déclaré: “Nous ne pouvons pas prédire qui va s’aggraver, à part ceux qui souffrent de maladies chroniques.” Les bébés prématurés et ceux qui souffrent d’asthme font partie des personnes les plus à risque.

Anita Patel a noté que plus l’enfant est jeune, plus il est vulnérable à l’inflammation qui accompagne une infection par le VRS.

Cela revient souvent aux bases de l’anatomie, a-t-elle déclaré. Les bébés naissent avec la plus petite des voies respiratoires. Des virus comme le VRS enflamment ces voies respiratoires, ce qui rend la respiration difficile. Plus les voies respiratoires sont petites, moins il faut d’inflammation pour les fermer.

De plus, les virus sont généralement plus graves la première fois qu’ils infectent les gens. Cela signifie que les bébés qui n’ont jamais été exposés à un virus comme le VRS peuvent être plus durement touchés que les enfants plus âgés qui ont déjà été infectés par le VRS.

Les bébés de moins de 6 mois ont les taux d’hospitalisation les plus élevés pour le VRS par rapport à tout autre groupe d’âge, selon Centres pour le Contrôle et la Prévention des catastrophes. À mesure que les enfants grandissent, les taux d’hospitalisation diminuent.

Même ainsi, seul un petit pourcentage des plus de 2 millions d’enfants de moins de 5 ans qui attrapent le VRS aux États-Unis chaque année se retrouvent à l’hôpital : environ 3 %, selon le Académie américaine de pédiatrie.

Une étude publiée jeudi dans La médecine respiratoire The Lancet ont constaté qu’en Europe, environ 2 % des enfants en bonne santé de moins de 1 an qui contractent le VRS doivent être hospitalisés.

“Un enfant sur 56 nés en bonne santé finit à l’hôpital au cours de sa première année de vie” à cause du VRS, a déclaré l’auteur de l’étude, le Dr Louis Bont, pédiatre à l’hôpital pour enfants Wilhelmina aux Pays-Bas.

Les États-Unis connaissent une augmentation inhabituelle des virus respiratoires, y compris le VRS, qui ont hôpitaux pour enfants débordés. Jeudi, 77% des lits d’hôpitaux pédiatriques étaient occupés, selon le ministère de la Santé et des Services sociaux.

La pandémie de coronavirus a peut-être joué un rôle. Les mesures qui protégeaient les jeunes enfants de Covid les protégeaient également des autres virus.

“Nous avons un grand nombre d’enfants qui n’étaient tout simplement pas aussi exposés à ces virus courants”, a déclaré Anita Patel. “Ils subissent leur premier virus RSV en même temps que d’autres virus”, y compris les rhinovirus qui causent le rhume.

Cela peut être un double coup dur : les rhinovirus peuvent provoquer une congestion et des mucosités, a-t-elle déclaré. Les virus qui obstruent le nez rendent encore plus difficile pour les petites voies respiratoires d’obtenir suffisamment d’oxygène.

En effet, les médecins disent avoir vu de jeunes enfants testés positifs pour plusieurs virus respiratoires à la fois.

En l’absence de vaccin ou de médicaments antiviraux disponibles pour le VRS, “vous ne pouvez rien faire pour eux, sauf les soutenir”, a déclaré Kavita Patel. “Le vaccin ne peut pas arriver assez tôt.”

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